L’equipaggio principale per STS-1, John W. Young e Robert L. Crippen, e i loro backup Joe H. Engle e Richard H. Truly, avevano effettuato complessi test di interfaccia per verificare i collegamenti meccanici ed elettrici del veicolo accoppiato mentre era ancora nel VAB.

Alcuni giorni dopo aver osservato il lancio, gli astronauti hanno partecipato a esercitazioni di uscita di emergenza e hanno provato le procedure per evacuare rapidamente la Columbia. I dirigenti della NASA rimasero ottimisti sul fatto che il volo iniziale avrebbe potuto avvenire già nel marzo 1981.

A seguito del Nov. 26, 1980, accoppiamento della Columbia con il suo serbatoio esterno e booster a razzo solido sulla piattaforma di lancio mobile (MLP), gli equipaggi prime e backup hanno effettuato complessi test di interfaccia per verificare i collegamenti meccanici ed elettrici del veicolo accoppiato. Gli ingegneri hanno alimentato l’intero stack per la prima volta il dic. 4.

I test di interfaccia hanno coinvolto gli astronauti, legati nella cabina di guida della Columbia nel suo orientamento verticale, volando profili simulati di lancio, interruzione e rientro utilizzando i cinque computer generici dell’orbiter.

Il veicolo è stato collegato al sistema di controllo del lancio di KSC e i controllori di volo presso il Centro di controllo della missione presso il Johnson Space Center dell’agenzia a Houston hanno anche ricevuto i dati durante i test.

Alle 8 del mattino del dic. 29, Columbia ha iniziato il suo lento rollout dal VAB, lo stack e MLP a cavallo in cima al trasportatore mobile, noto anche come il crawler.

Young, Crippen e il direttore del KSC Richard G. “Dick” Smith si sono rivolti ai 5.000 visitatori, tra cui 200 giornalisti da tutto il mondo, riuniti per vedere il lancio. Young ha espresso quale grande evento il lancio ha rappresentato per gli Stati Uniti, e Crippen ha definito lo space shuttle “una meraviglia tecnologica.”Columbia arrivò alla rampa di lancio 39A a metà pomeriggio, completando il viaggio di 3,5 miglia lungo la crawlerway senza incidenti. Entro quella sera, i lavoratori assicurato la pila al pad.

Sei giorni dopo il nuovo anno del 1981, gli equipaggi STS-1 prime e backup ricevettero una dimostrazione del sistema di fuga di emergenza dell’equipaggio sulla rampa di lancio 39A.

Comunemente noto come slide wire, il sistema consisteva in cesti aperti che coppie di astronauti e personale di supporto avrebbero utilizzato in caso di emergenza che richiedeva un’evacuazione immediata dal livello di accesso dell’equipaggio della torre di lancio, situata a 195 piedi dal suolo. I cestini con il personale a bordo sarebbero cavalcare fino a terra su fili di scorrimento, una distanza totale di 1.200 piedi, raggiungendo velocità fino a 60 miglia all’ora. Un sistema di freni a cavo e rete rallentato il cestello per un arresto a livello del suolo.

Un bunker vicino fornirebbe riparo per il personale,che potrebbe anche evacuare utilizzando mezzi corazzati. Per questa dimostrazione, gli astronauti in realtà non cavalcare i cestelli lungo il filo scorrevole.

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